upcycling haut de gamme d'une baignoire en canapé

On ne recycle plus, on upcycle ! L’upcycling est une pratique émergente qui valorise les objets ou produits usagés en leur donnant une nouvelle vie plus qualitative. C’est l’une des fortes tendances de l’économie circulaire. Définition, enjeux et exemples d’upcycling.


La définition en quelques mots

L’upcycling dont la traduction en français donne surcyclage ou encore upcyclage, signifie littéralement “recycler par le haut”. Il s’agit d’une sorte de super recyclage qui émerge comme une grande tendance du moment. “L’upcycling is the new recyclage”. Ou comment faire du neuf avec du vieux, mais avec un gain de qualité et une plus-value pour le produit final.

Concrètement l’idée est de récupérer des matériaux ou des produits dont on ne se sert plus pour créer des objets ou produits de qualité supérieure. Quand on upcycle on réutilise donc. Mais avant tout on s’approprie l’objet pour lui donner une nouvelle vie haut de gamme et souvent très loin de sa première vie. Car en effet, la plupart du temps l’usage du produit d’origine sera détourné et il en aura un nouveau.

Et pour aller plus loin

La principale différence avec le recyclage que l’on connaît mieux, est qu’un produit recyclé aura a priori une qualité moindre ou égale au produit d’origine. Ce qui n’est pas le cas dans le process de l’upcycling où la notion de valeur ajoutée apportée au produit final rentre en compte. L’upcycling a une visée plus esthétique que le recyclage.
Aussi, le recyclage implique un process de transformation qui la plupart du temps inclut une dépense en énergie et/ou en eau. Alors que l’upcycling ne transforme pas les objets chimiquement.

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Origine de l’upcycling

Un peu d’histoire ? Le terme upcycling apparaît pour la première fois au milieu des années 90. Reiner Pilz un ex ingénieur reconverti architecte d’intérieur opposait le recyclage traditionnel “qui détruit tout” et qu’il appelle downclycling, à l’upcylcing “pour que les produits inutilisés gagnent de la valeur au lieu d’en perdre”. Cette pratique est née dans les pays en voie de développement pour lesquels il peut être compliqué d’accéder aux biens de consommation. Avec pour les populations un enjeu de se servir d’objets existants et de les “tordre” pour leur appliquer un nouvel usage.  Les pays développés se sont appropriés le concept et se sont à leur tour mis à récupérer et valoriser des objets.

upcycling amphore pour des poubelles de recyclage tendance
En Egypte, certaines poubelles ont été des amphores dans une autre vie


Quels sont les enjeux de l’upcycling ?

  • L’impact positif sur l’environnement est sans surprise le premier bénéfice. En effet le principe étant de réutiliser, on évite donc de créer un nouveau produit. On économise ainsi l’énergie et les matières premières inhérentes à un processus de fabrication (qui pour certains objets est un gouffre, le gain écologique final d’un produit upcyclé étant alors considérable). Dans la continuité, l’autre principe est de ne pas jeter donc on évite le gaspillage et on réduit sa production de déchets.
  • L’aspect économique est évidemment un autre gros plus dans l’équation. La matière première étant récupérée elle ne coûte rien ou presque.
  • Le concept fait également appel à la créativité en stimulant vos neurones pour trouver un usage nouveau à un objet donné. Et par cela favorise la création d’objets uniques ou de séries limitées. 
  • L’upcycling estenfin accessible à tous, tout le temps. Presque tout peut être revalorisé et donc upcyclé, contrairement au recyclage qui va nécessiter de faire appel à des professionnels.

Pour résumer on pourrait dire que l’upcycling est un concept responsable, éthique et à impact positif sur l’environnement.


Qui upcycle et quoi ?

Vous avez certainement déjà croisé une table basse imaginée avec des palettes, un bar travaillé à partir d’un fût de chêne, ou encore un vase qui s’avère être à l’origine une bouteille en verre ? Dans l’absolu, tout est upcyclable, et par n’importe qui. Ce qui fait de cette tendance une pratique à potentiel illimité. Toute personne peut se lancer dans l’upcycling, de même que les entreprises ou les associations. L’upcycling permettant de créer des objets uniques ou des séries très limitées, les marques, notamment haut de gamme, l’ont bien compris.

Plusieurs secteurs ayant saisi les nombreux intérêts de la démarche, se sont lancés à fond dans le concept. Les secteurs de la mode, de la déco et du design en tête. Citons plusieurs exemples de réussite :

  • Entre 2 Rétros qui donne une seconde vie aux chutes de tissus automobiles pour en faire des sacs, bagages et accessoires.
  • Les Ateliers Extramuros retravaillent des surplus de bois pour en faire du mobilier sur mesure et haut de gamme.
  • La Maison Bilum fait des coussins, des housses, des sacs et même des tissus de Montgolfières à partir de matériaux récupérés.

De nombreuses marques de prêt à porter s’intéressent également au phénomène. Asos a même lancé une collection dédiée à l’upcycling, “Reclaimed Vintage”. L’upcycling est également présent dans le luxe. Hermès a été précurseur dans le domaine via sa marque Petit h qui se sert des matières premières non utilisées par la maison mère pour créer accessoires et objets décoratifs

Coté particulier, de nombreuses initiatives ou associations ont vu le jour ces derniers temps. Et plusieurs entreprises comme Terracycle organisent des programmes de collectes ou facilitent le don d’objets entre particuliers comme la start up Geev.

En France de nombreuses starts up se créent dans le domaine de l’économie circulaire. Mais encore peu sont réellement orientées upcycling. A ce titre on peut citer Fil & Fab s’attaque aux filets de pêche. On peut également noter qu’Urbyn qui valorise les déchets des entreprises en proposant l’upcycling comme option.

upcycling réussi d'une poutre transformée en luminaire tendance
Upcycling réussi d’une poutre transformée en luminaire tendance


L’upcylcing, vraie tendance de l’économie circulaire

L’upcycling est une vraie tendance de fond aux bénéfices multiples. Pratique responsable, valorisant les déchets, avec peu ou pas d’énergie dépensée, accessible à tous, l’upcycling a tout pour s’imposer. Mais cette pratique reste encore relativement confidentielle. Elle est aujourd’hui encore trop peu industrialisée, contrairement au recyclage qui a un lui un processus industriel et économique relativement mature.

L’upcycling essaye petit à petit de changer d’échelle et de s’insérer dans des processus industriels. Cela passera par trouver un vrai modèle économique qui permettra de structurer cette tendance en véritable filière économique. Alors l’upcylcing deviendra-t-il l’un des piliers essentiels de l’économie circulaire à l’instar de son grand frère le recyclage ? Quoi qu’il en soit on a tout intérêt à voir cette tendance continuer de grandir pour faciliter la transition écologique.


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